AS dan China Berebut Logam Tanah Jarang, Ini Alasannya

Logam Tanah Jarang - id.wikipedia.orgLogam Tanah Jarang - id.wikipedia.org

WASHINGTON/BEIJING – Persaingan antara AS dan China tidak hanya terjadi di sektor perdagangan dan politik. Dua negara terbesar di dunia tersebut juga berebut untuk mendapatkan mineral tanah jarang. Ini adalah ‘langka’ yang digunakan di hampir setiap industri dan perangkat berteknologi tinggi, dengan Negeri Tirai Bambu mengendalikan lebih dari 90 persen dunia.

Dilansir dari TRT World, pekan lalu, Presiden AS, Donald Trump, menandatangani perintah eksekutif yang menyatakan keadaan darurat nasional di industri pertambangan, menyerukan peningkatan produksi mineral tanah jarang. AS bukan satu-satunya negara yang menghadapi potensi konflik mineral ini, atau perang dagang lainnya, karena China juga tahu nilainya.

Pada Mei 2019, badan perencanaan ekonomi utama China membuat pernyataan yang menyarankan bahwa Beijing dapat berhenti mengekspor bahan-bahan ini, barang komoditas yang diyakini oleh banyak pakar perdagangan sebagai ‘ perang dagang rahasia’ China melawan AS. Ancaman ini datang di tengah eskalasi konflik ekonomi dan Trump yang terus berlanjut dengan Negeri Panda. Media pemerintah China menyebut ketergantungan AS pada logam tanah jarang China sebagai ‘kartu as’.

Mineral tanah jarang sering disebut ‘vitamin kimia’. Bahkan jumlah terkecil pun dapat memberikan pengaruh yang signifikan. Misalnya, sedikit serium dan sentuhan neodymium membuat layar TV lebih cerah, masa pakai lebih lama, dan magnet lebih kuat. Jika China memutuskan akses ke salah satu dari 17 elemen ini, seluruh industri teknologi akan mundur beberapa dekade. Apabila itu terjadi, dunia harus mengucapkan selamat tinggal pada smartphone layar sentuh dan kembali ke HP dengan keyboard yang sebenarnya.

Bahan tanah jarang adalah sekelompok 17 elemen pada tabel periodik. Sesuai dengan namanya, logam ini cukup langka. Meskipun lebih umum daripada logam mulia seperti emas, keunikannya muncul karena biasanya menempel pada logam dan senyawa lain. Sebagian besar penambangan mineral tanah jarang sebenarnya mampu diolah dengan biaya minim. Namun, di negara-negara dengan undang-undang lingkungan yang ketat terhadap polusi, ini sangat sulit dilakukan, menjadikannya komoditas yang berharga.

Cadangan mineral tanah jarang tersedia di China, California, Australia, Brasil, Burundi, India, Malaysia, Myanmar, Rusia, Thailand, dan Vietnam, dengan cadangan global diperkirakan mencapai 120 juta ton. Hingga 1980-an, AS dulunya adalah penghasil mineral tanah jarang terbesar di dunia. Kemudian, posisi itu diambil China. Dengan investasi yang signifikan dalam penambangan dan kemampuan pemrosesan mineral, China mendominasi lebih dari 90 persen produksi mineral tanah jarang dunia.

Mineral ini dapat digunakan dalam baterai isi ulang untuk mobil listrik dan hybrid, motor mobil listrik, keramik canggih, komputer, turbin angin, katalis dalam mobil dan kilang minyak, monitor, televisi, penerangan, laser, serat optik, superkonduktor, hingga dan pemoles kaca. Beberapa penggunaannya sangat strategis, dan digunakan secara ekstensif dalam militer. Kehadiran mereka sangat penting dalam mesin jet, panduan rudal dan sistem pertahanan, satelit, serta laser.

Lanthanum misalnya, dibutuhkan untuk membuat kacamata penglihatan malam. Sementara, raksasa pertahanan seperti Raytheon, Lockheed, dan BAE Systems, menggunakan logam tanah jarang untuk sistem panduan dan sensor di rudal mereka. Di sisi lain, Apple menggunakan elemen tanah jarang di speaker, , dan fitur yang membuat ponsel Anda bergetar. Sementara itu, Skandium digunakan di televisi dan lampu fluorescent, sedangkan Itrium dipakai dalam obat untuk mengobati rheumatoid arthritis dan kanker.

Ketika industri logam tanah jarang masih didominasi oleh AS, China mengambil tindakan aktif untuk memastikannya menjadi yang teratas. Mereka mulai menambang mineral pada 1950-an, dan hanya pada 1980-an, negara mulai fokus untuk sepenuhnya mengeksploitasi sumber dayanya. Pada tahun 1992, dalam kunjungan ke situs Rare Earths di Inner Mongolia, pemimpin Tiongkok, Deng Xiaoping, kala itu berkata, jika Timur Tengah punya minyaknya, maka Tiongkok punya tanah jarang.

Namun, setelah hampir dua dekade melakukan investasi besar-besaran dan dorongan terpusat untuk mendominasi pasar global, China akhirnya mengalami kesulitan. Pada tahun 2010, mereka membatasi pengiriman logam tanah jarang ke AS, Jepang, dan Eropa, sekaligus menunjukkan kepada dunia kendali atas sumber vital. Ini terjadi setelah insiden diplomatik, ketika sebuah kapal pukat ikan Tiongkok bertabrakan dengan kapal patroli Jepang.

Meskipun kepemilikan China atas mineral tanah jarang jelas menimbulkan risiko bagi rantai pasokan global dan industri modern, negara-negara di seluruh dunia telah bersatu untuk mencari alternatif dan solusi. Tidak lama setelah China membatasi kapasitas ekspor, negara lain mulai mengembangkan kapasitas penambangan dan pemurniannya sendiri. Pasalnya, mineral tanah jarang sebenarnya bukan ‘langka’. China memang mampu meningkatkan produksinya dan mematikan persaingan, namun dengan mengabaikan masalah lingkungan, yang dapat menyebabkan kerusakan parah pada ekosistem.

Akibatnya, pangsa pasar China telah menurun dari 97 persen menjadi hampir 70 persen saat ini. teknologi juga telah mengurangi ketergantungan dan logam tanah jarang mereka. Hitachi mematenkan cara untuk mengurangi disprosium dalam magnet mobil listrik yang penting. Sementara, Panasonic juga menemukan cara untuk mendaur ulang neodymium dari elektronik lama.

Namun, bukan berarti dunia masih tidak bergantung pada China untuk ini. Sementara pemerintahan Trump mengancam akan mengenakan tarif pada tanah jarang China, sejauh ini hal itu belum dilakukan. Sebaliknya, militer AS memasuki pasar produksi logam tanah jarang untuk pertama kalinya sejak mereka membuat bom atom pada Perang Dunia II, mencoba memastikan kemampuan penambangan dan pemrosesan yang tidak akan terpengaruh oleh kekurangan global yang dapat dipicu oleh China.

Loading...